Глава 188 – Ультиматум

Виконт Зиндерсон в течение 15-го дня 3-го месяца отбыл из Города Гилдаск в качестве посланника Второго Принца. Поскольку снег до сих пор не растаял, дороги всё ещё были грязными и труднопроходимыми, и он прибыл в Замок Фирмрок только к 23-му дню этого же месяца. В это время Лорист уже отвёл примерно 40 000 солдат на Болото Блэкмуд, чтобы начать собирать камни и землю, подготавливаясь к закладке фундамента и строительству дорог там.

Чарад, оставшийся ответственным за разнообразные задачи в Замке Фирмрок, встретил Виконта Зиндерсона. Услышав, что тот прибыл как посланник Второго Принца, Чарад предложил ему передохнуть на протяжении нескольких дней, чтобы он мог связаться с Лористом и попросить его вернуться.

Утром 25-го дня 3-го месяца Лорист стоял напротив туши Железноспинного Крокодила, чьё тело достигало почти 10 метров в длину, и искал слабости зверя. Тело крокодила было пронизано более чем 30 огромными железными стрелами. Это был самый большой представитель своего вида, с которым они столкнулись всего несколько дней назад. Несмотря на то, что через его тело прошло более 30 громадных железных стрел, он всё равно продолжал бороться, как тигр, побежав в сторону бригады перевозных баллист с обнажёнными клыками и зубами.

Если бы не счастливый случай, благодаря которому одна из стрел прибила хвост рептилии к земле, когда он находился всего в 30 метрах от бригады перевозных баллист, крокодил мог бы устроить настоящую бойню. Лишь после того как крокодил испустил свой последний вздох, все с облегчением выдохнули.

― Милорд, посмотрите. Этот Железноспинный Крокодил умер от стрелы, попавшей в его нижнюю челюсть. В то время его хвост был прибит к земле, но он изо всех сил продолжал рваться вперёд с высоко поднятой головой, позволив нам попасть в его нижнюю челюсть. Что касается более 30 стрел в его теле, хоть они действительно ранили зверя, ранения совсем не похожи на серьёзные, можно сказать, что так мы всего лишь его разозлили. На этот раз нам повезло, что мы никого не потеряли, столкнувшись с таким зверем, ― заключил Малек, текущий командир бригады перевозных баллист.

― За последние несколько дней мы убили пару десятков этих крокодилов, а длина самого крупного из них была лишь 5 метров, и он умер от 5 выстрелов из баллист. Мы поступили слишком небрежно, решив, что крокодилы подобных размеров ‒ худшие, с кем нам может не повезти столкнуться, и что нам не о чем волноваться. Только подумать, что мы встретили крокодила намного крупнее… Кажется, что даже наши стальные баллисты не столь эффективны против более крупных особей. Такое чувство, что стрелы для них всё равно, что зубочистки… ― образно описал ситуацию Элс.

― Учитывая размеры Болота Блэкмуд, мы можем встретить крокодилов даже больше этого. Милорд, хоть высота этого крокодила два метра, в записях семьи говорилось, что в высоту они могут достигать 5 метров. Интересно, сколько будет весить такой крокодил… Я слышал, что их размеры можно сопоставить с маленьким холмом, ― с тревогой произнёс Пэтт.

Лорист, кивнув, сказал:

― Тем не менее, мы должны продолжать разрабатывать болото, преодолевая все препятствия на нашем пути, какими большими они не казались. Но я приму к сведению твои предупреждения. По правде говоря, даже я не предполагал, что мы будем испытывать такие трудности, учитывая, что у нас есть стальные баллисты. Рейди, сходи к Гроссмейстеру Феллину и спроси его, сможет ли он построить более габаритную стальную баллисту для борьбы с этими Железноспинными Крокодилами. Нам не нужно придерживаться строгих стандартов тех баллист, которыми пользуются в бригаде, так что ничего страшного, если управлять такой баллистой будет более трудно. Мне лишь нужно, чтобы мощность была как минимум больше в два раза.

― Есть, милорд. Уже иду, ― произнёс Рейди перед уходом.

― Ладно. Малек, попроси кого-нибудь разделать эту тушу. Несмотря на то, что крокодил выглядит свирепым и диким, его мясо очень приятное на вкус. Скажи остальным, что сегодня у нас будет крокодилье мясо. И не забудь про кожу. Лучше материала для кожаных доспехов, чем эта кожа, не найти, ― проинструктировал Лорист. ― Кроме того, скажи всем, чтобы они были настороже. Ничего страшного, если они будут работать медленней. Если небо начнёт темнеть, пусть они сворачиваются, чтобы не попасть в засаду крокодилов.

― Хорошо, милорд. Я обязательно их предупрежу, ― ответил Малек.

В это же время пришёл Джим, а вместе с ним ещё несколько людей. На данный момент он занимал положение командира одного из полков дивизии стражи.

― Милорд, Рыцарь Чарад прислал человека, чтобы сообщить, что Виконт Зиндерсон снова посетил нас в качестве посланника Второго Принца, и он надеется, что вы вернётесь в Замок Фирмрок как можно раньше.

А? ― Лорист был слегка ошеломлён, ― что опять задумал Второй Принц? Несмотря на то, что я ему уже давал отказ столько раз, он всё равно не сдаётся. Разве он не беспокоится, что я просто снова дам очередной отказ? У меня нет времени на бесполезные дворянские игры. Какая раздражающая настойчивость.

После непродолжительного молчания Лорист сказал:

― Попросите задержаться Виконта Зиндерсона ещё на несколько дней. Я отбуду через два дня.

……

― Я глубочайше извиняюсь, Виконт Зиндерсон, за то, что заставил вас так долго ждать. Я действительно был очень занят.

Лорист вернулся в Замок Фирмрок лишь 28-го числа 3-го месяца. Даже не успев принять ванну, чтобы смыть с себя пот и грязь после долгой дороги, он сразу встретился с Виконтом Зиндерсоном.

― Вас можно понять. В конце концов, ваша семья должно быть весьма занята, отбиваясь от магических зверей на протяжении всей зимы. Если быть честным, Барон Нортон, я сам видел трупы магических зверей в Городе Гилдаск, и я действительно испытываю искреннее уважение к вашей семье. Неудивительно, что Семья Нортон так же известна, как Бушующий Медведь Североземья. Только такая семья, как ваша, может вот так противостоять подобному свирепому нападению магических зверей, ― восхвалил Виконт Зиндерсон.

Примечание переводчика: тут игра слов, которая ещё понятна на английском, но я не представляю, как её можно передать на русском. Вангл. вариантепредложениевыглядиттак: «Only a family like yours can bear to resist the fierce assault of beasts like that». Суть в том, что слово «bear» можно перевести как «выдержать/вынести», а так же, как «медведь». Получается, что подтекст его слов выглядит как-то так: «Только медведь способен противостоять подобному свирепому нападению магических зверей».

― Благодарю за комплимент. Могу ли я поинтересоваться насчёт причины вашего визита? ― спросил Лорист, даже не удосужившись обменяться любезностями, и сразу перешёл к делу.

― На этот раз я прибыл от имени Его Величества, чтобы доставить вам письмо и передать ему ваш ответ. Письмо у меня, и я думаю, что в нём он выражает своё беспокойство по поводу героического сражения вашей семьи против магических зверей, ― сказал Виконт Зиндерсон, передав письмо.

Лорист с улыбкой на лице взял письмо в руки и произнёс:

― О, не слишком ли он перебарщивает, отправляя такого виконта, как вы, просто чтобы выполнить небольшое поручение? Разве он не мог отправить обычного посланника? Я считаю, что Его Величество Король поступил неразумно, отправив вас сюда для того, чтобы просто доставить письмо.

Виконт Зиндерсон, подшутив над самим собой, ответил:

― О, Лорд Барон, вы слишком меня переоцениваете. Я всего лишь почётный аристократ, а не потомственный дворянин, как вы. Кроме того, у меня не так уж много личных дел, поэтому выполнять различные поручения нашего короля ‒ это наименьшее, что я могу сделать.

― Лорд Виконт, вы слишком скромничаете, ― улыбнулся Лорист, прежде чем разорвать конверт.

Сол! Второй Принц, должно быть, сошёл с ума. У него явно что-то не так с головой!

Хоть Лористу и хотелось выругаться вслух, но так как прямо сейчас перед ним стоял виконт, ему оставалось лишь противостоять этому позыву.

То, как письмо Второго Принца было написано в этот раз, не шло ни в какое сравнение с его прошлым письмом. Фактически он прямо заявил о своих трёх требованиях.

Во-первых, Лорист должен прибыть в Город Гилдаск к 5-му месяцу, чтобы объявить о своей верности Второму Принцу и преподнести ему соответствующий подарок в знак уважения.

Во-вторых, Семья Нортон должна заплатить 500 000 золотых форде в качестве наказания за неуважение, проявленное ко Второму Принцу.

В-третьих, Семья Нортон, начиная с этого года и далее, должна безвозмездно обеспечивать Второго Принца солью в размере 5 миллионов килограммов.

В конце письма Второй Принц заявил, что больше не в силах терпеть отказы Семьи Нортон от его бесчисленных проявлений доброй воли. Он подчеркнул, что если Семья Нортон откажется выполнять и эти три требования, то он сформирует объединённую армию благородных и выступит в сторону Замка Фирмрок. Второй Принц предупредил Лориста, что судьба Семьи Нортон будет зависеть от того, согласится ли он выполнять эти требования или нет, и посоветовал ему серьёзно подойти к выбору решения.

Кто бы мог подумать, что всё так обернётся. Должно быть, его что-то побудило выставить моей семье такой ультиматум,― это письмо было сродни объявлению войны, поскольку, очевидно, никто не согласится на подобные необоснованные условия. ― Почему этот ублюдок ведёт себя так уверенно? Только из-за своего Первого Легиона, сформированного всего лишь за один год?Ха-ха-ха…

Лорист поднял голову и с холодной улыбкой на лице спросил:

― Лорд Виконт, вы уверены, что хотите знать мой ответ на это?

Виконт Зиндерсон кивнул и сказал:

― Да, Его Величество подчеркнул, что я обязательно должен получить от вас ответ перед уходом.

― Хорошо, тогда, пожалуйста, подождите минуту, ― произнёс Лорист, сев за свой стол и быстро приготовив ответ.

― Таркель, ― сказал Лорист, дёрнув за верёвку с колокольчиком, чтобы вызвать Таркеля.

― Лорд виконт проделал большой путь и многое пережил, чтобы добраться сюда. Возьми несколько мехов магических зверей и отдай их ему в знак нашей благодарности, ― проинструктировал Лорист.

― Есть, милорд, ― произнёс Таркель и ушёл.

Лорист передал письмо с ответом Виконту Зиндерсону и сказал:

― Пожалуйста, извините меня, Виконт Зиндерсон. Доминион Семьи Нортон находится довольно в опустошённом месте, на самом краю Североземья, и мы не можем предложить вам ничего ценного. Единственное, что мы можем предложить, – это меха, которые я отдаю вам в качестве извинений за то, что не могу предложить ничего лучше. Ещё раз прошу прощения за то, через что вам пришлось пройти, выполняя это поручение.

Виконт Зиндерсон с радостью взял письмо и ответил:

― Благодарю за подарок, Лорд Барон. Мне на самом деле очень нравятся эти меха.

……

*Бам!* Второй Принц поломал стул о стол прямо перед Виконтом Зиндерсоном. На столе лежал пергамент с ответом Лориста, на котором было написано всего одно слово большими буквами «Тьфу».

Второй Принц пребывал в таком гневе, что его лицо было краснее помидора. Ответ, который он получил, больше походил на пощёчину от Лориста. Когда он впервые увидел письмо, он сразу же вспомнил последнее письмо, которое он получил от Лориста и в котором было написано всего два слова «Топ Кек». Он, почувствовав неописуемое унижение, встал и, несмотря на присутствие Виконта Зиндерсона, поломал стул о стол.

Громкий грохот привёл Второго Принца в чувство. Несмотря на то, что стул был поломан вдребезги, письмо, написанное Лористом, всё ещё находилось в первозданном виде, вновь пробуждая ярость во Втором Принце. Однако на этот раз он сдержался и махнул рукой Виконту Зиндерсону, сказав:

― Проваливай. И не смей разбалтывать об этом.

Виконт Зиндерсон, сделав пару шагов назад, с побледневшим лицом ответил:

― Да, Ваше Величество.

В кабинете остались только Второй Принц и человек, который притворялся помощником Виконта Зиндерсона во время их визита Семьи Нортон.

― Да как он смеет… Как смеет Семья Нортон так неуважительно относиться ко мне? Они думают, что в Замке Фирмрок они в безопасности? Ну, тогда самое время разрушить их наивные мечты. Я никогда их не прошу, они заплатят за это кровью. Лишь их свежая кровь сможет смыть унижение, которое мне пришлось испытать… ― взревел Второй Принц у себя в кабинете.

Спустя какое-то время Второй Принц остановился напротив молчаливого мужчины и спросил:

― Говори, что тебе удалось выяснить?

Мужчина среднего возраста поклонился и ответил:

― Ваше Величество, как вы и предполагали, оборонительные укрепления Замка Фирмрок чрезвычайно слабы, и я полагаю, что там располагается всего 3 роты с общей численностью в 1 500 человек. За защиту каждой стены замка: фронтовой, центральной и задней – отвечают по 3 компании солдат. К сожалению, во время посещения таверн и гостиниц замка мне не удалось встретить ни единого солдата Семьи Нортон. Кроме стен и армейских лагерей, солдатам больше не дозволено никуда ходить.

Поскольку мужчина среднего возраста не был в курсе о реорганизации военной структуры, проведённой Лористом, он мог представлять солдат Семьи Нортон только через линзу организационной структуры Первого Легиона. Он не знал о том, что почти все солдаты из Семьи Нортон были отправлены на разработку Болота Блэкмуд, более того, как минимум половина солдат, защищающих Замок Фирмрок, также была отправлена туда, а пересмены происходили каждые три месяца.

― Я слышал, как один владелец таверны жаловался на то, что после каждой зимы в доминионе их семьи остаются магические звери, и это оказывает большое влияние на развитие сельского хозяйства и весенний сбор урожая. Так что солдаты Семьи Нортон даже после прохождения волны магических зверей всё ещё заняты, убивая оставшихся зверей. Это и служит их основным источником мяса. Если верить тому, что я слышал в таверне, то обычно этот процесс затягивается до 5-го месяца. Я думаю, что и в этом году всё будет так же.

О развитии болота и строительства порта не знал никто, кроме рыцарей семьи и административных чиновников, так как эта информация не была публично объявлена. А тот факт, что солдаты семьи были для чего-то мобилизованы, заставил граждан доминиона думать, что их отправили на обычную охоту на зверей, оставшихся после ежегодной волны.

― Ваше Величество, я также обнаружил, что за вторую линию обороны отвечает совсем немного гарнизонных солдат. Даже каждый склад охранялся всего лишь группами примерно по 10 человек, что намного меньше, чем даже обыкновенный отряд. Кроме того, за Замком Фирмрок был построен новый город, который защищают менее 300 гарнизонных солдат. К тому же я под определённым предлогом посетил Кладбище Мучеников, чтобы подняться на вершину холма, расположенного рядом с тыльным городом Замка Фирмрок, и обнаружил, что на стенах замка отсутствуют оборонительные баллисты. Судя по всему, они потеряли практически все свои баллисты в борьбе с магическими зверьми.

Мужчина среднего возраста был действительно талантливым шпионом. Тем не менее, он не знал, что Лорист на самом деле произвёл военную реформу, изменив систему отрядов. Что касается защиты складов, то такое распределение можно было назвать идеальным, поскольку 100 солдат для задачи такой сложности, как охрана склада, было перебором, так как многие бы из них просто сидели без дела. Более того, почти половина солдат из гарнизонного полка у стен тыльного города Замка Фирмрок также была отправлена на разработку болота, о чём шпион попросту не мог знать.

Таким образом, мужчина среднего возраста, исходя из небольшого количества солдат, сделал вывод, что прямо сейчас Семья Нортон страдает от нехватки военной силы. Отсутствие баллист на стенах ещё больше убедило его в том, что Семья Нортон понесла огромные потери в результате борьбы с магическими зверьми. Именно поэтому он предположил, что причина, по которой Семья Нортон отказалась выполнять требования Второго Принца, была в их гордости как благородной семьи, а не в том, что они могут постоять за себя с помощью военной силы.

― Ха-ха-ха-ха… ― услышав предположения мужчины, Второй Принц начал безумно смеяться.

― Как только в 5-м месяце закончится сбор урожая, я устрою военную кампанию против Семьи Нортон, ― хладнокровно произнёс Второй Принц.

― Как раз в это же время будет проходить ежегодное собрание дворян Североземья. Тогда я и сделаю объявление о том, что Семья Нортон проявила неуважение ко мне и даже показала признаки восстания, учитывая, что Барон Нортон принял титул от Королевской Семьи Андинак, в качестве предлога для созыва альянса благородных и объявления войны.

― Ваше Величество, вы также должны принять во внимание Барона Шазина и Графа Кенмэйса. У них у обоих деловые отношения с Семьей Нортон, и у них тоже есть свои собственные значительные силы. Будет лучше, если вы отнесётесь к ним тоже с осторожностью, ― напомнил ему мужчина среднего возраста.

Второй принц кивнул и сказал:

― Я и сам понимаю это. Когда они придут на собрание дворян, я силой заставлю их принять участие в кампании. Барон Шазин даст мне по крайней мере 10 000 солдат, а поскольку у Семьи Кенмэйсь есть армия в 30 000 солдат, то они мне отправят как минимум 20 000 из них, если хотят, чтобы их граф пережил это испытание.

― И нельзя забывать про Барона Фелима. У него тоже имеется весьма грозная сила, поэтому я заставлю его отправить мне 5 000 солдат. Не считая Семьи Нортон, на данный момент эти три благородные семьи самые могущественные. В этот раз никто из них не останется в стороне, и все они примут участие в военной кампании. С другой стороны, Барон Фелим всегда относился ко мне уважительно, поэтому я мог бы просто жаловать ему новый титул, если он покажет себя с лучшей стороны…

― Ваше Величество воистину мудр, ― похвалил мужчина среднего возраста. ― Итак, сколько солдат планирует Ваше Величество мобилизовать против Семьи Нортон?

Второй Принц глубоко задумался, прежде чем сказал:

― Эта кампания будет хорошим шансом показать мощь Первого Легиона этим захолустным дворянам. Первый Легион должен мобилизовать 50 000 солдат для этой кампании и оставить позади для охраны главного лагеря 10 000 солдат. Оставшиеся два полка будут отвечать за поставки снабжения.

― Ваше Величество, не слишком ли это много для такой маленькой семьи, как Семья Нортон? ― спросил мужчина средних возраста.

― Ты не понимаешь. Семья Нортон даже не считает меня за достойного противника. Но нам нужно всего лишь осаждать их на протяжении полугода, даже нет смысла вступать с ними в прямое столкновение. Мне хочется посмотреть на то, как Семья Нортон планирует прокормить более 200 000 граждан без доступа к внешнему миру и еде. Я не настолько глуп, чтобы отправлять Первый Легион в атаку на замок Фирмрок и нети бессмысленные потери.

― По большей части, я мобилизую Первый Легион для того, чтобы оказать давление на силы Барона Шазина и Графа Кенмэйса и заставить их напасть на замок вместо нас. Интересно, сколько дворян Североземья теперь осмелятся пойти против меня. Надеюсь, после этой победы над Семьёй Нортон ситуация в Североземье стабилизируется, и оно станет для меня богатым поставщиком продовольствия и солдат, ― произнёс Второй Принц.

― Ваше Величество воистину мудр!